Лицензирование является государственной функцией и выражается в выдаче специального разрешения на право осуществления юридическим лицом или индивидуальным предпринимателем конкретного вида деятельности (выполнения работ, оказания услуг, составляющих лицензируемый вид деятельности).

Наиболее массовыми сферами деятельности, которые подлежат лицензированию, являются: образовательная деятельность, медицинская деятельность, розничная продажа алкогольной продукции, деятельность по
монтажу, техническому обслуживанию и ремонту средств обеспечения пожарной безопасности зданий и сооружений, фармацевтическая деятельность. На указанные 5 сфер приходится 384,4 тыс. действующих лицензий, или 62% от общего количества лицензий (по состоянию на 1 января 2019 года).

Центральным номративным актом в сфере лицензирования является Федеракльный закон №  99-ФЗ от 4 мая 2011 года "О лицензировании отдельных видов деятельности", который определяет порядок лицензирования 52 видов деятельности. В отношении них применяются полностью унифицированные процедуры организации и проведения лицензирования, в том числе касающиеся перечня предоставляемых документов, порядка
предоставления лицензий, их переоформления, приостановления, возобновления действия и аннулирования, организации и проведения лицензионного контроля, ведения реестров выданных лицензий и формирования открытых и общедоступных информационных ресурсов о лицензировании, применения электронного документооборота, осуществления отчетности о лицензировании, оценки ее эффективности и результативности. В отношении 18 видов деятельности установлен самостоятельный порядок лицензирования.

Благодаря принятию Федерального закона № 99-ФЗ сфера лицензирования была модернизирована.

Установлено бессрочное действие лицензии. При необходимости действие лицензии может быть прекращено по заявлению лицензиата. Лицензии, полученные до вступления в силу закона, по истечении срока их действия по заявлению лицензиата стали бессрочными, что привело к снижению финансовых и материальных издержек лицензиатов.

Введен электронный документооборот. Для упрощения документооборота при лицензировании с 1 июля 2012 года соискатель лицензии и лицензиат вправе направлять в лицензирующий орган заявления и документы для получения и переоформления лицензии, а также получать уведомления и другие документы в форме электронного документа, подписанного электронной цифровой подписью.

Реформирована процедура лицензионного контроля. Данная мера обеспечивает интересы лицензиатов и распространяет на них гарантии, установленные Законом № 294-ФЗ «О защите прав юридических лиц и индивидуальных предпринимателей при осуществлении государственного контроля (надзора) и муниципального контроля».

Кроме того, Федеральным законом от 27 декабря 2019 г. № 478-ФЗ введена реестровая модель предоставления услуг в сфере лицензирования. В соответствии с ней приоритет над лицензиями на бумажных носителям отдается записи в электронном реестре. Это позволит сформировать юридически значимые данные в электронном виде, сократить расходы субъектов предпринимательской деятельности и государства.